Search

Xylocarpus

Nature’s Basket – Delivering Fresh Veggies for Free

This lockdown to prevent the spread of COVID-19 has changed our lives, at least for the time being. While most of the Urban population struggles to order veggies from Ecom portals, we, the village dwellers are going back to our roots and eating some wild grown veggies. In this blog post, I write about some veggies that we are eating now – fresh and free straight from Nature’s Basket.

What will be on your plate if you can’t go to the market one morning? Well, you can cook some veggies stored in your refrigerator for next few days. What’s next? This situation isn’t hypothetical any more. Any of us can be in a situation like this in any time. While you try to find the answer of my questions, let me tell you how we, the village dwellers, are managing this lockdown to prevent the spread of Covid-19.

Even if the markets are closed, we have a lot of veggies to choose from. And all these veggies grow wild, without any human intervention. To be exact, these veggies are not cultivated by anyone. Most importantly, the ownership of these veggies isn’t held by the owner of the land where they grow. The entire community is free to collect the veggies as per their need. But, nobody is allowed to make money out of it.

Fruits of Fig, called Dumur (ডুমুর) in Bengali.

To start the list, I would start with Fig. The urban people should also be familiar with this fruit. Sometimes Fig is sold at Urban markets too. Fig, called Dumur in Bengali is one of the many species of Ficus sp. that occur in India. The fruits are rich in nutrients. The green and young fruits are usually cooked and eaten in our area. When ripe, the Fig tastes slightly sweet. In other parts of the country people preserve ripe fruits by drying it. Later it is consumed as dry fruit.

A colony of Taro, called Kochu (কচু) in Bengali.

Next on the list is another common item in our veggie markets – Taro, called Kochu in Bengali. The tuber of Taro is cooked into curry or just boiled with rice and then mashed with mustard oil, chilli, and salt and then eaten with rice. The Taro tuber is rich in carbohydrates, vitamins, and minerals. The leaves and stems are also edible and cooked with gram pea and coconut. The leaves and stems are full of fibre. Once upon a time, the affluent Bengalis used to call it poor man’s food because of its abundance resulting in huge consumption by the poor.

Water Spinach, called Kolmi Shak (কলমি শাক) in Bengali.

Water spinach, called Kolmi Shak in Bengali, is another wild plant that is widely consumed by the rural people. This leafy vegetable grows very well without any human care. This plant is eaten in several forms – ranging from stir fry with onion to boiled leaves mashed with boiled potato to soupy curry cooked with other vegetables. This plant is said to have medicinal properties. The juice of Water Spinach leaves is supposed to be anti-jaundice and blood glucose lowering properties.

Swamp Weed, called Kulekhara (কুলেখাড়া) in Bengali.

Next on the list is, Swamp Weed, commonly known as Kulekhara in Bengali. This plant grows best near the water or in shallow water. I think there isn’t any mother who didn’t take the boiled leaves of this plant during her pregnancy. A rich source of iron, Swamp Weed, helps in maintaining haemoglobin balance. Swamp Weed leaves are boiled and consumed with little bit of salt. In daily cuisine, the boiled leaves are mashed with boiled potato, mustard oil and taken with rice.

Stink Vine, called Gadal (গাঁদাল) in Bengali.

The next plant has both edible value and aesthetic value. This plant is called Stink Vine, commonly known as Gadal Pata Bengali. If you have ever rubbed a leaf of the plant on your palms, you would understand the significance of the name – Stink Vine. This plant is taken in different forms. The leaves, having stinking smell when raw, add a good aroma when cooked. The leaves are fried into fritters with besan, Onion and spices. Besides, the leaves are also cooked as curry with fish or crabs. This plant is said to have cooling effect on stomach.

Indian Pennywart, called Thankuni (থানকুনি) in Bengali.

The next plant, Indian Pennywart, gets its name for having penny shaped leaves. Called Thankuni in Bengali, the leaves of this plant are taken raw in empty stomach as appetite booster. This plant does not have a wide variety of use but it is taken a lot in one form. The leaves are ground into paste and taken with mustard oil and salt with rice. 

Nature gives us more than we can even imagine. This is list can be made even longer. The most important point right now is we need to protect nature. Only then we can benefit from nature. Imagine we had killed all these wild plants for better production of monocrop agriculture, we would have lost the last resource to sustain during lockdown. We kept the weeds alive; they are helping us going back to the basics.

Acknowledgement

I am sincerely thankful to my friend, philosopher, and guide Bikramadittya Guha Roy for entertaining my plant and fern ID requests tirelessly. Without his generous help, I wouldn’t have been able to identify these plants.

My encounters with ghost – the Brown Fish-owl

One night, I was brushing my teeth after dinner taking a walk within our neighbourhood and a cousin came to me with fear in his face. He explained to me of hearing some old man coughing at the high canopy. I rushed to the place where he heard that “hooo-hooo” coughing sound. After waiting for a while, I heard the same sound and burst into laughter. He was shocked to see me laughing at something ghostly, or fearful. I then played him this song of Brown Fish-owl from Zeno-Canto. I also told him it was a bird sitting somewhere high in the canopy and calling for its mate.

Brown Fish-owl song audio by Marc Anderson under Creative Commons Attribution-NonCommercial-NoDerivatives 4.0 International licence

Cut to 2015, we went to the Chintamoni Kar Bird Sanctuary for a glimpse of the same bird. We tried to spot one Brown Fish-owl throughout the day. But neither luck did favour us nor our hard work paid off. As the sun started going down we decided to sign off. Just before leaving the sanctuary, I started chatting with a security guard of the place about his life, his family and so on. After some time, he asked me whether I found the owl or not. I said no with a sad face. He then took me to a mango tree, and we saw the Brown Fish-owl for the first time. We left the sanctuary with happy faces and some images in our Camera Cards. At that time, I was unaware that this bird is fairly common at my village too.

In one occasion, I was sitting by a pond side in the evening and a huge bird gently flew over my head and sat on a tree on the other side of the pond. The flight was super-swift and silent. A bird having a wingspan of about 125 cm flew over my head and I heard nothing, just nothing. Next moment I just saw a silhouette figure sitting on a coconut tree on the other bank of the pond. Seeing a silhouette with a heavily built body and eared head, a layman would hardly imagine a bird. This may be just another reason why owls are feared at.

brown-fish-owl-kingshukmmondal-xylocarpus-1
A Brown Fish-owl sitting on a coconut tree beside my neighbour’s pond

The owls are more or less unpopular among the mass across the world. Keep aside the Naturalists and bird-watchers, people from many religions fear the owl as a messenger of death. Every year during Diwali, owls are illegally caught, traded and finally killed for black magic.
Owls are nocturnal birds. The Brown Fish-owl is truly a ‘big’ owl with a heavy build, mottled body, eared head, and Osprey like legs. The legs of Brown Fish-owl are covered with gripping scales for ease in handling slippery preys. When fish is your primary target you have to be specially equipped. The Brown Fish-owl spends its day hidden inside its day-time den somewhere in the high canopy away from the eyes of Drongos, Crows, and Jungle Babblers. As the sun sets, all birds fly back to their roosting sites, and for the Brown Fish-owls, just another hectic day begins.

Master of Camouflage – The Greater Painted-snipe

So, this is the story behind my last Instagram post. May of you tried to guess the animal. Some said it is a bird while some thought it to be a reptile.

 


We started birding and started walking towards east of our village. After walking one kilometer or so we reached a small pool of mud among all harvested paddy fields. All the harvested paddy fields were dry. That small pool acted as the only little water body of the compound. My brother had seen Common Snipes there. So, we stopped there for a possible sight of a snipe. As I sat at the eastern side of the patch, my brother was approaching me from the northern side of the patch. All of a sudden a bird flew out of the bush and sat in the middle of the pool. Much to our surprise, it was a male Greater Painted-snipe (Rostratula benghalensis). Surprisingly, like other snipes he didn’t fly away. He remained in the patch and tried to hide himself in the little undergrowth. To keep him comfort, we hidden ourselves behind the grass patch. The hide gave us little opportunity to make some images. Indian Pond Herons and Cattle Egrets in an adjacent field started loud alarm call and it frightened the bird. He went into the bush from where he came out. Then I spotted two or three birds crossing the northern bank of the patch. We went towards the field and searched for the birds. For quite some time, we saw nothing. No movements, no flight, just no activity to spot. By the time two farmers crossed the field while talking loudly over phone. Even their loud voice and walking through the field didn’t result in any movement from the birds hidden in the same patch of land. Then I spotted a bird excellently hidden in a hole next to a chopped off remains of a paddy plants. The camouflage was so good that lost the sight the very next moment. Watching around, I spotted another bird, a little smaller and with some cottony-fluffy feathers, hidden in the same pattern. The birds were within a meter from where we stood. It was a juvenile. We were happy to have seen the proud dad. We left the scene without wasting a moment. Their ability to merge with the nature is our only hope for their survival.

greater_painted-snipe_by_ki.jpg
Greater Painted-snipe (Rostratula benghalensis), Male

অসংখ্য থেকে বিলুপ্তি – প্যাসেঞ্জার পায়রার ইতিহাস

পয়লা সেপ্টেম্বর ১৯১৪, মার্থা মারা যায়। মার্থা ছিল শেষ জীবিত প্যাসেঞ্জার পায়রা (Ectopistes migratorius)। মার্থার জন্ম ১৮৮৫ সালে। মৃত্যুকালে তার বয়স হয়েছিল ২৯। মার্কিন যুক্তরাষ্ট্রের সিনসিনাটি পশুশালায় মার্থার জীবনের শেষ কিছু বছর কেটেছে একদম নিঃসঙ্গ হয়ে। মার্কিন ফার্স্ট লেডি মার্থা ওয়াসিংটনের নামে তার নামকরণ করা হয় মার্থা।

মূলত পরিযায়ী স্বভাবের জন্যই উত্তর আমেরিকার এই বিশেষ পায়রা প্রজাতিটির নাম হয় প্যাসেঞ্জার পায়রা। এর বৈজ্ঞানিক নামে migratorius ও সেই সংকেত বহন করে।

Martha, the last Passenger Pigeon
Martha, the Passenger Pigeon

১৮ শতকেও এদের অগণিত সংখ্যায় পাওয়া যেত। আমেরিকার আদিম অধিবাসীরা মাংসের জন্য এদের শিকার করতো। তবে তাদের শিকারের জন্য এই প্রজাতি বিপন্ন হয়নি। এই প্রজাতিটি বিপন্ন হয় ইউরোপীয়রা আমেরিকায় আসার পর। সমস্যার শুরু ১৯ শতকের গোড়ার দিক থেকে। বেশি সংখ্যায় পাওয়া যায় এবং শিকার করাও তুলনামূলক সহজ ও ঝুঁকিহীন তাই ইউরোপীয়রা ব্যাপক হারে প্যাসেঞ্জার পায়রা শিকার শুরু করে। সময়ের সঙ্গে সঙ্গে এই মাংস বাজারজাত হয় এবং সস্তা হওয়ার দরুন তার চাহিদাও হয় আকাশ ছোঁয়া। মানুষের সেই নারকীয় চাহিদার যোগান দিতে প্যাসেঞ্জার পায়রাদের নিধনযজ্ঞ চলে একটানা কয়েক দশক ধরে। এর পাশাপাশি এদের রাত্রিযাপন যোগ্য গাছপালা (roosting site) কমতে থাকে। সব দিক থেকেই মানুষের লোভের খাঁড়া নেমে আসছিল এই প্রজাতিটির ওপর। এই সব বিপদের জন্য এদের প্রজননক্ষম পপুলেশন (breeding population) কমে যায়। ১৮০০ থেকে ১৮৭০ সাল পর্যন্ত্য এদের সংখ্যা কমে আসছিল। পরের দু’দশকে এদের সংখ্যা এতটাই কমে যায় যে আর ঘুরে দাঁড়ানো হয়তো সম্ভব ছিলোনা।

প্রকৃতির বুকে বেঁচে থাকা শেষ প্যাসেঞ্জার পিজিয়নটি ১৯০১ সালে কোনো শিকারীর গুলিতে প্রাণ হারায় বলে জানা যায়। তারপর বেঁচে ছিল মার্থার মতো কিছু অভাগা। তারা ছিল খাঁচায় বন্দী। একটা প্রজাতি যাদের গোনার মতো সংখ্যা মানুষের জানা ছিলোনা তারাই মানুষের লোভের বলি হয়ে মাত্র একশো বছরের মধ্যে মিলিয়ে গেল শূন্যে। মার্থার মৃত্যুতে তার নামের পাশে বসে গেল IUCN Status: Extinct, বাংলায় বললে বিলুপ্ত।

আজ থেকে একশো বছর আগে ঘটে যাওয়া একটা প্রজাতির বিলুপ্তি থেকে আমরা কি আদৌ কিছু শিক্ষা নিয়েছিলাম? যদি নিয়ে থাকি তবে এই একশ বছরে আরো বিলুপ্তি ঘটলো কেন? সংরক্ষিত বনাঞ্চলের বাইরের যে বন্যপ্রাণ, আমাদের নিত্যদিনের পড়শী যে বন্যপ্রাণ তাদের বাঁচিয়ে রাখার দায় কাদের? প্রতিটি সংরক্ষিত বনাঞ্চলের জন্য একটি নিয়োজিত বনরক্ষী বাহিনী তো আছে, তার বাইরে আমাদের পড়শী বন্যপ্রাণ সংরক্ষণের জন্য আছে বন দফতর। কিন্তু সাধারণ মানুষের সদিচ্ছা ছাড়া তাদের পক্ষেও কিছু করা অসম্ভব।

পড়শী পাখিদের গল্প

বাড়ির পাশেই একটা পাকুড় গাছ (Thespesia populnea)। সে গাছ তো এখন ফলে ভরা। রান্নাঘরের জানলা থেকে দেখা যায় গাছটা। গাছে ফল ধরা থেকেই পাখিদের উৎপাত। একদম ভোরবেলা আসে এক জোড়া কোকিল (Eudynamys scolopaceus)। প্রসঙ্গত বলে রাখা ভালো গাছটাকে তারা পৈতৃক সম্পত্তি ভাবে। কেন ভাবে সে বিষয়ে পরে আসছি।
ভোর পাঁচটা নাগাদ প্রথম আসে কোকিল দু’টো। তখন তাদের কি চেঁচামেচি। আমার ঘুম তো চটকে চল্লিশ। কি আর করা যাবে। পেট ভরলে একটু শান্ত হয়। আমি নিশ্চিন্ত। আরো খানিকটা ঘুমিয়ে নিই।
উঠে জানলা দিয়ে ওদিকে দেখি ওরা দু’জন আছে। শুধু আছে নয়, রীতিমতো প্রেমে মগ্ন। ছেলে কোকিলটা মেয়েটাকে নিজের ঠোঁটে ফল নিয়ে খাইয়ে দিচ্ছে। মেয়েটা, বোধহয় আমাকে দেখতে পেয়ে, পিডিএ পছন্দ করেনা বলে উড়ে একটু দুরের ডালে গিয়ে বসে। ছেলেটা গিয়ে আবার তাকে খাওয়াতে যায়।
এমন সময় ফ্রেম ইন করে আরেকটা পাখি, খুব ছোট একটা পেল-বিলড্ ফ্লাওয়ারপেকার (Diacaeum erythrorhynchos)। পাখিটা এত ছোট যে না নড়লে স্পট করাই দায়। কিন্তু তাকে দু’দণ্ড বসে খাওয়ার সময়-সুযোগ দিলে তো! ওইটুকু পাখিটাকে দেখা মাত্রই ছেলে কোকিলটা এমন তেড়ে গেল তার দিকে যে সে একটা ফল ঠোঁটে নিয়েছে কি নেয়নি উড়ে পালাতে বাধ্য হলো। কোকিলটা নির্ঘাত গাছটাকে ওদের পৈতৃক সম্পত্তি ভাবে।
এই ফাঁকে আমি ব্রেকফাস্ট রেডি করতে গিয়ে দেখি গাছে কোকিল নেই। পেল-বিলড্ ফ্লাওয়ারপেকার ‘টা’ সিঙ্গুলার থেকে প্লুরাল হয়েছে। মানে জোড়াটাকে এনেছে আর কি! খানিক খেয়ে দুজনেই উড়ে গেল। বেচারীদের ওইটুকু পেট। কত আর খাবে! কোকিলগুলো বেকার ওদের কম্পিটিটর ভাবে।
আরো কিছুক্ষন পর দেখি একটা লিনিয়েটেড বার্বেট (Psilopogon lineatus) নিশ্চিন্তে খেয়ে চলেছে। কোকিল দু’টো থাকলে ওকেও খেদিয়ে দেয়।

পুনশ্চঃ তুমি কি দারুণ জায়গায় থাকো, চারিদিকে পাখি আর বন্যপ্রাণ ভরা এই সব কথা বলে লাভ নেই বিশেষ। বন্যপ্রাণ অমনিপ্রেজেন্ট, সব জায়গায় আছে। আপনি হয়তো আপনার বাড়ির পাশটায় দেখেননি কোনোদিন। দেখুন। পাবেন। আর হ্যাঁ, আপনিও বাড়ির পাশে গাছপালা রাখুন আপনিও জানলা দিয়ে পাখি দেখতে পাবেন, ছবি তুলতে পারবেন।

Lineated Barbet, (Megalaima lineata)

Pale-billed Flowerpecker, (Diacaeum erythrorhynchos)

A pair of Asian Koel, (Eudynamys scolopaceus)

Create a website or blog at WordPress.com

Up ↑

%d bloggers like this: